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Creen que la mayoría es interferencia terrestre, pero lo irán dilucidando a medida que el radiotelescopio vaya barriendo el cielo por segunda vez.

En poco más de diez meses de trabajo, los casi dos millones de voluntarios que buscan vida extraterrestre a través del proyecto SETI@home detectaron ya 85 millones de señales de radio de origen desconocido.

Aunque los responsables científicos del emprendimiento creen que en su enorme mayoría son interferencias y no transmisiones de radio de otras civilizaciones inteligentes, cada señal "interesante" está siendo sometida a sucesivas pruebas para determinar si su origen es, efectivamente, terrestre.

SETI@home, la más vasta ofensiva encarada hasta ahora en busca de evidencias de otros mundos habitados, distribuye entre sus voluntarios pequeños pedazos de información recogida por el mayor radiotelescopio del mundo, el de Arecibo, en Puerto Rico.

Esos fragmentos son procesados en computadoras personales y los resultados devueltos vía Internet a la Universidad de Berkeley, en California, la institución organizadora del proyecto, para su evaluación.

"Hasta ahora se trata, mayormente, de interferencias causadas por emisiones humanas o errores de computación", comentaron Ron Hipschman y Dan Werthimer, dos de los científicos que conducen las pruebas. "Y también, aunque en muy raros casos, las falsas señales fueron introducidas por la adulteración intencionada del paquete de información", agregaron.

Hipschman y Werthimer explicaron que una buena señal es la que, a medida que el telescopio barre el cielo, aparece aumentando su intensidad, llega a un punto máximo y disminuye hasta desaparecer. Esa característica, a la que llaman "gaussian", indica que la emisión viene de un punto del cosmos.

Cuando se detecta un "gaussian", el paquete es reprocesado en la Universidad de Berkeley o entregado a otro usuario para que lo haga. Si se mantienen las características de onda emitida desde un punto del cielo, se espera hasta que el radiotelescopio pase otra vez por ese punto y registre una nueva emisión.

"Cada ocho meses recorremos completo el cielo del radiotelescopio de Arecibo. Como SETI@home durará dos años, cuando finalice lo habremos barrido tres veces", añaden.

El proyecto SETI@home fue lanzado el 17 de mayo de 1999 y para su primer cumpleaños, el número de voluntarios llegó a casi a los dos millones, con un ritmo de crecimiento de más de 3.000 por día.

Los paquetes de información procesados, cada uno de los cuales contiene 107 segundos de escucha del radiotelescopio, suman ya 102 millones y el tiempo que demandó analizarlos equivale a 250.000 años de trabajo ininterrumpido para una sola computadora.

España, Brasil y la Argentina, en ese orden, encabezan el ranking de países hispanos en cantidad de paquetes procesados. Estados Unidos es líder absoluto, con casi 58 millones de paquetes procesados, nueve veces más que Alemania, su seguidor.

Programadores independientes y empresas de software han desarrollado aplicaciones gratuitas para conocer más detalles sobre el procesamiento de los paquetes.

Estos programas hacen que se entienda más fácil y rápidamente en qué está contribuyendo cada voluntario al proyecto. Los más populares son:

  • SETI Monitor: muestra en tiempo real el avance del procesamiento, cuánto tiempo transcurrió y cuánto falta para el paquete actual y las señales interesantes encontradas en él y en los anteriores. Puede bajarse de aquí: http://users.surfree.net.il/l.fainshil

  • SETI Spy: ofrece los mismos datos que el anterior y algunos otros sobre el rendimiento de nuestra PC, presentados de manera diferente. Puede bajarse de aquí: http://pages.tca.net/roelof/setispy

  • StarMap: ubica automáticamente en un planisferio celeste el lugar del cielo al que pertenece nuestro paquete actual y acumula todos los que vamos procesando. Puede bajarse de aquí: http://www.snafu.de/~tobias.w/seti/starmap.html


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